Q&A: Earthquakes gerente general Jesse Fioranelli discute el rápido ascenso de San Jose

Realizó y traducido por Nick Eilerson

Una racha de suerte imprevista. Una afición revitalizada. Una dormida franquicia de repente en posición por los playoffs.

No, no hablamos de los Giants de San Francisco. El equipo profesional más caliente del Bay Area este verano ha sido el San Jose Earthquakes, un antiguo hazmerreír que solamente necesitaba unas semanas para transformarse en uno de los clubes más fuertes de Major League Soccer.

El Earthquakes ha perdido solo dos veces desde el 11 de mayo, reanimándose bajo el liderazgo de nuevo entrenador Matías Almeyda para establecerse como contendiente legítimo con menos de dos meses quedando en la temporada de 2019. La derrota por 2-1 del pasado fin de semana en Colorado cayó San Jose al cuarto lugar de la Conferencia Oeste, pero eso le deja firmemente en caza de los playoffs con un juego de carretera ante Sporting Kansas City esta noche de sábado.

El 3 de agosto, el Chronicle realizó una entrevista exclusiva con Earthquakes gerente general Jesse Fioranelli. Ahora en su tercer año con San Jose, el nativo de Suiza de 39 años está disfrutando del resurgimiento de su club después de sufrir una temporada desastrosa de 2018 en la cual el Earthquakes terminó en último lugar con un récord de 4-9-21, lo peor registro en la historia del club.

Esta entrevista, realizada en inglés, ha sido editada por su extensión y claridad.

San Francisco Chronicle: Esa temporada de 2018 debe haber sido brutal por todos involucrados. ¿Alguna vez ha experimentado algo así en su carrera o en su vida antes?

Jesse Fioranelli: Creo que nadie experimentaba algo así — nuestros jugadores, directivos, hinchas, nadie. Estábamos en una posición muy vulnerable. Era difícil porque la situación afectaba a mucha gente, no solo yo. La gente que trabaja conmigo todos los días estaban expuestas a preguntas, críticas y demás. Estoy agradecido por la confianza que creo que recibimos de propiedad en todo el proceso. Cuando entramos la temporada de 2019, solo hicimos cuatro fichajes. Mantuvimos el grupo intacto. Tanto Matías como yo estábamos convencidos de que era un grupo de jugadores que darían la vuelta. Nadie podría haber sabido que lo estaríamos tendiendo de la manera en que estamos haciendo bien ahora. Creo que todo realmente se reduce a una mentalidad, que no hay nadie que cree que merecemos ganar, pero trabajamos duro para ganar.

SFC: ¿Crees que fue en parte una falta de experiencia de MLS de la oficina principal que contribuía a la temporada mala?

JF: Puede ser que estar familiarizado con MLS podría haber ayudado en 2018, al tener jugadores estadounidenses durante ese periodo de tiempo. … No solo yo era nuevo en MLS, pero (el ex entrenador) Mikael Stahre era nuevo en MLS también. Creo que estábamos muy vulnerables por el hecho de que si ahora lo comparo a Matías… Mikael no contaba con el apoyo de un cuerpo técnico con el que había trabajado anteriormente. Entonces para ellos hubo un ajuste que no solo se estaba acostumbrando a MLS y San Jose pero también se estaban acostumbrando a trabajar entre ellos. En retrospectiva, creo conocer a los miembros del cuerpo técnico, creíamos firmemente en ellos, y sé lo comprometidos que estaban. Pero sí creo que con las decisiones que tomé, ciertamente nos puse en una posición donde estábamos expuestos. Sin embargo, estoy muy feliz de que al final del año creíamos en el proceso y creíamos en los jugadores. Nueve de los 11 titulares de hoy son los mismos jugadores que 2018.

SFC: ¿Qué crees que atrajo a Matías Almeyda al Earthquakes?

JF: Conocí a Matías hace un año y medio. Tuvimos conversaciones muy abiertas. No solo estaba conocido por lo que había hecho en Chivas (Guadalajara) pero también en Argentina. Había tornado un club en México que en ese momento tenía grandes problemas, grandes desafíos, un estadio medio vacío. No tenían identidad de juego ni ciertamente títulos. … Durante todo el tiempo que estuvimos en contacto con él, creo que vio en nosotros un desafío similar al de Chivas, y dijo que MLS está creciendo. Es posible que un día podría incluso superar a México, pero por el momento tiene un club con valores, un club que quiere invertir en él y que también cree en cada uno de los entrenadores que se unió con nosotros, y eso es un cuerpo técnico bastante grande. Eso fue muy importante para él.

SFC: ¿Fue importante que Ud. le permitieras traer a quien quisiera?

JF: Sí, son una familia. Él cuida a ellos, y su esposa está muy cerca de todas las esposas y los niños. Juntos ellos mueven. No se separan.

SFC: ¿Entonces es lo mismo cuerpo técnico que tenía en Guadalajara?

JF: 80%, sí. Matías mantuvo a todos los entrenadores que querían continuar en este viaje con él.

SFC: ¿Cómo se enteró de él originalmente?

JF: A Matías ya lo sabía, solo desde una perspectiva de nombre, cuando tenía 15, 16, 17 años. Mi padre ya había trabajado con Lazio y estaba muy cerca del club. Es una completa coincidencia, pero mi padre había transferido a Matías desde Sevilla a Lazio (en 1996). Era un agente que representa a los jugadores. Pero el hecho de que nos conocimos hace dos años fue una completa coincidencia porque era un jugador en nuestro equipo, Andrés Imperiale, que tenía un amigo que conocía muy bien a Matías. Entonces fue su amigo, Sebastian Salazar, que nos presentó a Matías, y pensé, ‘Sí, ese es Matías de aquel entonces.’ Él ya representaba muchos de los valores como jugador que lo hace ahora como entrenador. Fue especial.

SFC: ¿Qué hace que Matías sea especial? ¿Qué crees que es sobre él lo que inspira a los jugadores a jugar tan duro para él?

SF: Lo primero es que él puede relacionarse completamente con la situación en la que encuentran los jugadores como jugadores y como personas. Y es tan abierto que compartirá cosas de su carrera como jugador para que sepan que él ha estado en sus zapatos, o tal vez él ha encontrado aún más cosas de una manera diferente. Y creo que la segunda cosa es que les ha pedido que disfruten el juego nuevamente. Habían salido de una temporada muy difícil — lo mismo que todos nosotros. Los animó a escuchar música en el vestuario, por ejemplo. Quiere que los jugadores se involucren y se comuniquen entre sí independientemente de su origen. Cuanto menos lo hagas, más te convertirás, en un grupo que está formando, aislado. Realmente presta atención a asegurarse de que no haya ningún jugador que se quede atrás.

SFC: En el 25 de junio ustedes ficharon a Chivas extremo Carlos Fierro, la adquisición mexicana más celebrada del equipo en años. ¿Qué calidades especiales trae al equipo?

JF: Creo que Carlos es un jugador que tiene experiencia en un nivel alto, pero más importante tiene una rapidez, una habilidad técnica y también una calidad de poder atacar el espacio. Por contrario, Vako (Valeri Qazaishvili) es más de un jugador que lleva jugadores uno a uno. Pero en el esquema de Matías, la habilidad de atacar profundo, de estirar la línea defensiva y a veces ir profundo en los flancos es algo que ha demostrado ser muy valioso en cuanto a como producimos goles. Un buen ejemplo es Cristian Espinoza, y al otro lado tenemos a Shay Salinas. Han sido fantásticos. Entonces queremos equipar al equipo de un período de transferencia al siguiente para volvernos más fuerte y más impredecible.

SFC: Para un equipo ubicado en un área con muchos mexicano-americanos, el Earthquakes no tiene una historia de fichar muchos mexicanos de alto perfil. ¿Cuánto jugó eso en perseguir a Fierro?

JF: No firmamos a un jugador solamente porque proviene de un país específico. Firmamos a un jugador en general porque él reforzará el equipo. … Con Fierro creo que lo que realmente llamó nuestra atención fueron algunas cosas, y es parecido a Andrés (Ríos): el hecho de que está muy interesado en el estilo de juego que tiene Matías, y vino aquí también por Matías. Andrés estuvo comprometido, y no solo comprometido pero también emocionado de unirse a este equipo, y eso es realmente lo que somos y lo que queremos ser en el futuro. No se trata de su nombre o su origen o su edad. … Cuando se trata de identificar talentos, creo que tenemos en los últimos dos años que he estado aquí, hemos prestado mucha atención al mercado mexicano. Pero el jugador tiene que encajar con el equipo, con la posición, con el criterio, con el tope salarial. Para que estas transferencias se hagan realidad, a veces verás que lleva seis meses. En Fierro, teníamos interés en Carlos hace un año y medio.

SFC: A diferencia, por ejemplo, de LA Galaxy, el Earthquakes raramente ha sido un club que persigue estrellas de alto perfil. ¿Buscarás cambiar esa dinámica de alguna manera o no?

JF: Nunca excluiremos la posibilidad de fichar un jugador de renombre, en la misma manera que no excluimos la posibilidad de fichar un entrenador de renombre. Ese fue un movimiento ambicioso del club en una situación muy difícil. Por eso me encanta venir a trabajar, y lo hacemos en general, es el hecho de que lo que estamos haciendo es genuino. Matías lo ha dicho un par de veces: No le gustan las estrellas porque están demasiado lejos para poder alcanzarlas. Y puedo completamente comprender porque tenemos nuestros dos pies en este terreno y comprometemos el uno con el otro y creemos en el proceso. Así que trataremos a seguir reforzándolo un entrenamiento, un partido, un jugador a la vez. Realmente espero que el Earthquakes nunca tenga que depender de un solo jugador para ganar un partido.

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